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La Ciencia del Envejecimiento con Venki Ramakrishnan

El distinguido biólogo molecular Venki Ramakrishnan explora los impactos del tiempo en nuestra biología y las estrategias científicas destinadas a prolongar la vida. Examina qué medidas podemos adoptar para lograr una vida más larga y de mayor calidad.

Buscando la Eterna Juventud

Anhelamos parecer y sentirnos más jóvenes, soñamos con la juventud y la longevidad, esos ideales casi místicos que perseguimos con esperanza. La fantasía de la inmortalidad también capta nuestra imaginación.

De hecho, la humanidad ha logrado un hito impresionante: en los últimos 150 años, la expectativa de vida se ha duplicado, alcanzando una longevidad máxima de cerca de 120 años.

El Enigma del Envejecimiento

¿Por qué envejecemos y eventualmente morimos? ¿Qué podemos hacer para demorar este proceso y acercarnos a la juventud perpetua? Venki Ramakrishnan, biólogo molecular británico y laureado con el Premio Nobel de Química, lleva más de un cuarto de siglo investigando cómo el daño acumulado en los genes afecta el envejecimiento.

Asegura que, aunque comenzamos a envejecer desde el momento en que estamos en el útero, regresar a prácticas ancestrales como una alimentación adecuada, un sueño reparador y el ejercicio regular son clave para prolongar nuestra existencia.

La Ciencia detrás del Envejecimiento

El estudio del envejecimiento celular y los mecanismos de reparación del ADN son esenciales en esta área, y la contribución de Ramakrishnan es vital. Proporciona una comprensión fundamental de cómo la información genética se convierte en proteínas, que son moléculas cruciales para la vida de cualquier organismo.

«El envejecimiento es simplemente otro desafío de ingeniería que resolver, hackeando el código de la vida», menciona Ramakrishnan en su libro Why We Die: The New Science of Aging and the Quest for Immortality (¿Por qué morimos: la nueva ciencia del envejecimiento y la búsqueda de la inmortalidad?), ofreciendo una visión profunda y científica sobre la naturaleza del envejecimiento, la muerte y la inmortalidad.

¿Es la Inmortalidad Realmente Deseable?

«El envejecimiento es un tema complejo y fascinante», explica Ramakrishnan en una entrevista con CNN.

Clarifica que el proceso no está predestinado evolutivamente, pues la evolución solo se preocupa de que vivamos lo suficiente para reproducirnos y pasar nuestros genes.

Esto implica que la evolución no necesita eliminar enfermedades que aparecen más adelante en la vida, como el Alzheimer. Además, observaciones en el reino animal sugieren que el envejecimiento no es inevitable.

Ramakrishnan, quien también fue presidente de la Royal Society y lidera un equipo de investigación en el Laboratorio de Biología Molecular del Consejo de Investigación Médica en Cambridge, cuestiona en su último libro si verdaderamente deseamos vivir para siempre, discutiendo los costos sociales, políticos y éticos de tal aspiración a través de un enfoque que une la ciencia del envejecimiento con el antiguo sueño de la inmortalidad.

Según él, el envejecimiento implica «una acumulación de daño químico a las moléculas dentro de nuestras células, afectando a las células, tejidos y finalmente al organismo completo».

Venki Ramakrishnan afirma que comenzamos a envejecer desde que estamos en el útero materno, acumulando modificaciones en nuestro ADN a lo largo de nuestra vida.

En su libro, investiga este misterioso «código» que reside en nuestros genes, moléculas y proteínas, esenciales en cada ser humano, así como las consecuencias de intentar retrasar el envejecimiento y la muerte.

Aunque los humanos podemos vivir hasta 120 años, Ramakrishnan describe la longevidad como una fórmula de asignación de recursos que la evolución ha optimizado para cada especie.

«La esperanza de vida está intrínsecamente ligada a la evolución, diseñada para maximizar las probabilidades de transmitir nuestros genes», explicó, y citó un ejemplo sobre la importancia de la reproducción para la longevidad: «Si eres un animal más grande, vivir más tiempo te ofrece mayores oportunidades de encontrar pareja y tener más descendencia durante tu vida».

Implicaciones de la Búsqueda de la Inmortalidad

Ramakrishnan reflexiona sobre cómo la inmortalidad puede exacerbar las desigualdades sociales y económicas mediante tecnologías avanzadas de prolongación de la vida que podrían estar disponibles primero para los más ricos.

«Si estos esfuerzos son exitosos, los muy ricos serán los primeros beneficiados, seguidos por aquellos con buenos seguros de salud, y así sucesivamente. Los países ricos probablemente tendrán acceso antes que los países más pobres», señaló.

Su extensa investigación sobre el envejecimiento y la muerte no solo ofrece perspectivas sobre cómo vivir de manera más saludable y prolongada, sino que también promueve la reflexión sobre la aceptación de nuestro ciclo natural de vida.

Asimismo, advierte que eliminar enfermedades como el cáncer solo aumentaría la esperanza de vida promedio en unos pocos años, ya que existen límites naturales.

Los Consejos de la Abuela Funcionan

«Es fascinante que las recomendaciones basadas en evidencia científica sobre cómo vivir una vida larga y saludable coincidan con los consejos de sentido común transmitidos a lo largo de los siglos», comentó Ramakrishnan a CNN.

Entonces, ¿cuáles son esas lecciones ancestrales que el Nobel considera claves para la longevidad? «No comas en exceso. Haz ejercicio. Evita el estrés, que induce cambios hormonales que alteran nuestro metabolismo y pueden acelerar el envejecimiento. Duerme lo necesario», explicó, añadiendo que son más efectivos que cualquier tratamiento anti-envejecimiento disponible en el mercado.

Según Ramakrishnan, «es posible revertir el reloj del envejecimiento» y aprender la biología detrás de estos antiguos y eficaces consejos podría motivarnos a adoptar otras medidas para promover una vida extensa y saludable. Aquí están los tres pilares fundamentales según el Nobel para retrasar el envejecimiento:

  • Comer una variedad de alimentos saludables: previene los riesgos para la salud asociados con la obesidad.
  • Realizar ejercicio físico: ayuda a regenerar las mitocondrias, las «centrales eléctricas» de nuestras células que proporcionan energía.
  • Dormir: durante el descanso, el cuerpo realiza reparaciones a nivel molecular.

El Futuro Contra el Envejecimiento

Avances en la Extensión de la Vida

A pesar de que Venki Ramakrishnan considera que la inmortalidad es una ilusión, el campo de la investigación para prolongar la vida humana sigue activo y en desarrollo.

La esperanza de vida ha alcanzado los 80 años, duplicando la estimación de hace 150 años, lo que sugiere que hemos añadido, efectivamente, una «segunda vida». La ciencia continúa su exploración en este ámbito.

Investigaciones en Anti-Envejecimiento: Diversos Enfoques

Uno de los enfoques más debatidos en la investigación anti-envejecimiento se centra en la rapamicina, un fármaco que, aunque aún no está aprobado, está ganando popularidad por su potencial para extender la vida.

Investigaciones han mostrado que este compuesto ha prolongado la vida en animales, aunque su efectividad en humanos sigue sin demostrarse.

De acuerdo con un artículo del Washington Post, más de dos docenas de consultorios médicos ya recetan rapamicina como un tratamiento anti-envejecimiento, aludiendo a un efecto similar al de la restricción calórica.

El entusiasmo por las propiedades anti-envejecimiento de la rapamicina se basa en estudios repetidos que han mostrado beneficios en múltiples especies animales, incluyendo levaduras, gusanos y ratones. Un estudio significativo en 2009 reveló que la rapamicina extendió la vida de ratones ancianos en hasta un 14%.

Sin embargo, la comunidad científica mantiene debates activos sobre su eficacia en humanos, dada la falta de pruebas concluyentes.

El Problema de la Senescencia Celular

Otro enfoque relevante es el estudio de la senescencia celular. ¿Qué es la senescencia? Es el estado en el que las células dejan de funcionar adecuadamente y cesan su división; a medida que envejecemos, acumulamos células en este estado.

Estas células senescentes producen inflamación, señalando problemas subyacentes y contribuyendo al proceso de envejecimiento.

¿Es posible eliminar selectivamente las células senescentes? Esta es una de las preguntas que la ciencia intenta responder actualmente. Mientras tanto, la búsqueda de soluciones para alcanzar la inmortalidad continúa.

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